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I legislatori che sono stati informati su centinaia di intrusioni alla Casa Bianca, al Campidoglio e al Pentagono si preoccupano del possibile spionaggio.

Un drone DJI Mavic 3 sorvola una torre di sorveglianza del governo degli Stati Uniti vicino al confine tra Stati Uniti e Messico il 27 settembre 2022 a Yuma, in Arizona. 
| John Moore/Getty Images

Negli ultimi mesi centinaia di droni di fabbricazione cinese sono stati rilevati nello spazio aereo ristretto sopra Washington, DC, una tendenza che le agenzie di sicurezza nazionale temono possa diventare un nuovo mezzo per lo spionaggio straniero.

I droni ricreativi realizzati dalla società cinese DJI, progettati con restrizioni di “geofencing” per tenerli fuori da luoghi sensibili, vengono manipolati dagli utenti con semplici soluzioni alternative per sorvolare zone vietate intorno alla capitale della nazione.

Funzionari federali ed esperti del settore dei droni hanno tenuto briefing riservati ai comitati per la sicurezza interna, il commercio e l’intelligence del Senato sullo sviluppo, hanno detto tre persone a conoscenza degli incontri. Un portavoce dell’Intelligence Committee, che è stato tenuto al corrente dei rischi del controspionaggio, ha rifiutato di commentare le riunioni. Gli altri due comitati non hanno risposto.

Questa storia si basa su interviste con sette funzionari governativi, legislatori, membri dello staff del Congresso e appaltatori. A loro è stato concesso l’anonimato perché non sono autorizzati a parlare pubblicamente di discussioni private e talvolta classificate che coinvolgono funzionari governativi.

I funzionari affermano di non credere che gli sciami siano diretti dal governo cinese. Eppure le violazioni da parte degli utenti segnano una nuova svolta nella proliferazione di droni relativamente economici ma sempre più sofisticati che possono essere utilizzati per attività ricreative e commerciali. Arrivano anche come dibattiti del Congresso che estendono le attuali autorità federali e ne adottano di nuove per tracciare i veicoli aerei come potenziali minacce alla sicurezza.

“Questo fa parte di una tendenza di droni commerciali per ragioni potenzialmente nefaste”, ha affermato Rachel Stohl, vicepresidente dei programmi di ricerca presso il think tank Stimson Center che segue da vicino il mercato globale dei droni. “Stiamo vedendo nelle zone di conflitto, in altri teatri, la dipendenza e l’uso di droni commerciali”.

“Potrebbe essere solo una raccolta di dati innocenti – o davvero solo guardarsi intorno, vedere cosa sta succedendo – e non in modo sistematico”, ha aggiunto. “Ma il potenziale, ovviamente, è che alla fine potrebbero essere più pericolosi.”

Non è chiaro cosa, se non altro, il Congresso potrebbe fare per affrontare la minaccia. Sono stati introdotti diversi atti legislativi, ma la maggior parte non ha superato il livello di commissione. Inoltre, l’autorità limitata che esiste per le agenzie federali non di difesa per utilizzare la tecnologia contro i droni scadrà presto a meno che i legislatori non si muovano per estenderla. Attualmente è in corso la risoluzione continua che finanzia il governo federale in scadenza il 16 dicembre.

E mentre i funzionari ritengono che Pechino non stia supervisionando gli sciami, DJI ha ottenuto finanziamenti da entità di investimento di proprietà del governo cinese, un fatto che DJI avrebbe cercato di nascondere . E la facilità con cui gli utenti ricreativi possono eludere le restrizioni di volo significa che anche le loro telecamere ad alta definizione o altri sensori potrebbero essere violati per la raccolta di informazioni.

“Qualsiasi prodotto tecnologico con origine in Cina o aziende cinesi racchiude in sé un rischio reale e un potenziale di vulnerabilità che può essere sfruttato sia ora che in tempo di conflitto”, ha dichiarato il senatore Marco Rubio , vicepresidente dell’Intelligence Committee, in un’intervista su le potenziali minacce poste dai droni di fabbricazione straniera. “Sono fabbricati in Cina o fabbricati da un’azienda cinese, ma ci mettono sopra un adesivo di qualche azienda non cinese che lo riconfeziona in modo che tu non sappia nemmeno che lo stai acquistando.

“Ma tutto ciò che è tecnologico ha la capacità di incorporare, nel software o nell’hardware effettivo, vulnerabilità che possono essere sfruttate in qualsiasi momento”, ha aggiunto Rubio (R-Fla.).
DJI sostiene di non avere alcun controllo su ciò che i clienti fanno una volta acquistati i suoi prodotti.
“Purtroppo, mentre DJI mette tutto in atto per identificare e informare i nostri clienti sulle aree in cui non possono volare, non possiamo controllare il comportamento degli utenti finali”, ha affermato Arianne Burrell, responsabile delle comunicazioni per DJI Technology, Inc.
“Ma facciamo di tutto per assicurarci che seguano i regolamenti stabiliti dalle loro località”, ha aggiunto.
“Hackerato o manipolato”
Il produttore cinese di droni DJI è il più grande produttore mondiale di droni personali e professionali e i suoi prodotti rappresentano la maggior parte dei droni ricreativi negli Stati Uniti.Esperti di sicurezza governativi ed esterni hanno espresso 
preoccupazione per i potenziali legami del governo cinese con il produttore di droni. 
Il Pentagono ha vietato l’acquisto di droni di fabbricazione cinese nel 2017 e il Dipartimento dell’Interno, che ha la più grande flotta di droni civili del governo federale, ne ha vietato l’uso tranne che in caso di emergenza. 
Ma migliaia di forze dell’ordine federali, statali e locali fanno ancora molto affidamento sui droni DJI, 
secondo uno studio del 2020 .
Lo studio ha mostrato che le agenzie di pubblica sicurezza in California, Texas, Illinois, Wisconsin e Florida hanno il maggior numero di droni, la maggior parte dei quali sono modelli DJI.
Tutti i droni commerciali, che utilizzano il GPS per la navigazione, sono progettati in modo tale da non poter operare all’interno dello spazio aereo ristretto di DC e vengono forniti con istruzioni per gli utenti sulla necessità di seguire tutte queste normative locali. 
Ma queste restrizioni 
possono essere facilmente aggirate .
“Ci sono video di Youtube che potrebbero mostrare ai tuoi nonni come aggiornare il software su uno di questi droni in modo che non sia rilevabile e per fare un sacco di altre cose: sbarazzarsi dei soffitti alti, ogni genere di cose”, ha detto un governo appaltatore che ha contribuito a raccogliere i dati per le autorità federali. 
“Se andassi a comprare un drone DJI in negozio, non sorvolerebbe aeroporti o città specifiche a causa di una specifica no-fly zone. 
Quindi, tutto ciò che vediamo in DC che è un prodotto fabbricato da DJI è stato violato o manipolato per consentire il volo in queste zone.
La frequente violazione di tali regolamenti potrebbe offrire un vantaggio di intelligence per gli attori malintenzionati.
L’appaltatore ha descritto la potenziale minaccia come “un bambino di otto anni o un adulto ignaro che ha ricevuto un DJI per Natale e sta inconsapevolmente raccogliendo dati per qualcuno che potrebbe diventare un serio avversario”.
“Un utente più sofisticato può utilizzare un drone per spionaggio industriale o attacchi informatici. 
Si potrebbe far atterrare un drone su casa tua e iniziare a catturare tutte le informazioni wireless che vengono trasmesse da casa tua “, ha aggiunto l’appaltatore. 
“Allo stesso modo, si potrebbe farlo su un edificio federale, una rete elettrica o un’altra infrastruttura critica. 
E la realtà è che le persone dal lato tecnologico hanno sempre detto: “guarda, in qualsiasi momento i cinesi possono prendere il controllo di un DJI che sta volando in aria”.
Il governo degli Stati Uniti ha accusato DJI di avere legami finanziari con il governo cinese 
e i registri pubblici elencano persone sostenute da Pechino tra i suoi investitori. 
Il Pentagono ha citato tali collegamenti quando ha inserito nella lista nera i droni DJI.

Burrell ha negato qualsiasi legame finanziario con il governo cinese. “Siamo una società privata. Non prendiamo soldi dal governo cinese”, ha detto.

Burrell ha anche affermato che la società rimane impegnata a seguire tutte le leggi e i regolamenti statunitensi. “DJI è attiva nel garantire che dovremmo essere in prima linea nei regolamenti che stanno emergendo sull’industria dei droni”, ha affermato, “perché siamo davvero appassionati della sicurezza del volo”.

La Federal Aviation Administration afferma che negli Stati Uniti sono registrati più di 870.000 droni , tre volte il numero di aerei pilotati.

stima che 2,3 milioni di sistemi aerei senza pilota – circa 1,5 milioni di droni ricreativi e aeromodelli e 800.000 droni commerciali – saranno registrati per volare negli Stati Uniti entro il 2024.

Gli utenti fanno volare sempre più droni dove non dovrebbero.

A luglio, Samantha Vinograd, assistente segretaria ad interim per la sicurezza interna, ha dichiarato alla commissione per la sicurezza interna e gli affari governativi del Senato che dal 2018 i servizi segreti statunitensi hanno incontrato “centinaia di droni” che violano le restrizioni temporanee ai voli intese a proteggere il presidente.

Vinograd ha anche avvertito che i droni disponibili in commercio possono “essere utilizzati da agenzie di intelligence o criminali stranieri ostili per raccogliere informazioni e consentire lo spionaggio, rubare tecnologia sensibile e proprietà intellettuale e condurre attacchi informatici contro dispositivi o reti wireless”.

“Le potenziali implicazioni possono essere significative per le strutture sensibili degli Stati Uniti, la base industriale della difesa, le aziende tecnologiche e altri”, ha aggiunto.

“Lo spazio aereo più sicuro al mondo”

La comparsa di così tanti droni di fabbricazione cinese nello spazio aereo protetto sopra Washington presenta una nuova sfida.

I dati recentemente condivisi con il Congresso evidenziano più di 100 incursioni in un recente periodo di 45 giorni, ma le fonti hanno chiesto che numeri, posizioni e frequenza specifici non vengano pubblicati per motivi di sicurezza.

Tuttavia, è molto più di quanto sia stato riconosciuto pubblicamente, come un’intrusione di questa estate che ha interrotto brevemente i voli all’aeroporto nazionale Ronald Reagan di Washington.

“Ci sono molti più droni che volano nel nostro spazio aereo di quanto ci si aspetterebbe”, ha detto l’appaltatore.

Ma non è solo il numero di droni, che sono anche comunemente segnalati in numeri ancora più elevati nelle aree metropolitane o ricreative in tutto il paese.

“Ne vedrai centinaia nello stesso periodo di tempo, ma la differenza più grande è ovviamente che la regione della capitale nazionale è lo spazio aereo più sicuro al mondo”, ha detto l’appaltatore.

La Special Flight Rules Area intorno a DC è un anello di circa 55 miglia che inizia a Reagan National, secondo la FAA. Gli operatori di droni devono ottenere deroghe dalla FAA per volare all’interno dell’area.

La FAA sostiene che sta adottando ulteriori misure per rilevare i droni e garantire che non interferiscano con gli aerei commerciali o rappresentino altri rischi per la sicurezza.

L’anno scorso ha adottato una “regola di identificazione remota” che richiede che i droni siano identificabili con una “targa digitale” che aiuterà le forze dell’ordine a “trovare la stazione di controllo quando un drone sembra volare in modo non sicuro o dove non lo è permesso di volare”, ha detto la FAA.

La FAA sta inoltre testando nuove tecnologie negli aeroporti per rilevare meglio i droni che potrebbero comportare rischi per la sicurezza.

La FAA, interrogata specificamente sull’aumento dell’attività dei droni su edifici federali sensibili, ha affermato che mentre è responsabile della gestione dello spazio aereo limitato su DC, non ha il ruolo di difenderlo. Ha rinviato quelle domande ai servizi segreti.

“A causa della necessità di mantenere la sicurezza operativa, i servizi segreti statunitensi non commentano i mezzi, i metodi o le risorse utilizzate per condurre le nostre operazioni di protezione”, ha affermato un portavoce dei servizi segreti.

Preoccupazione congressuale

L’attività dei droni su DC ha innervosito i membri del Congresso con la supervisione della sicurezza nazionale e dell’aviazione.

“Tutti sono molto preoccupati e cercano di capire cosa fare”, ha detto l’appaltatore.

Rubio ha introdotto una legislazione a febbraio per aggiungere DJI a un elenco della Federal Communications Commission che lo designa come una minaccia alla sicurezza nazionale. La designazione limiterebbe la capacità dei droni DJI di collegarsi ai sistemi di telecomunicazioni statunitensi, sebbene non sia ancora andata da nessuna parte al Congresso.

Ha proposto la misura dopo che è stato riferito che la società ha cercato di nascondere i suoi finanziamenti da parte del governo cinese. In collaborazione con i Democratici, Rubio ha anche cercato di vietare alle entità governative statunitensi di utilizzare fondi federali per acquistare droni di fabbricazione cinese. Anche quella legislazione si è bloccata.

Il senatore Gary Peters (D-Mich.), che presiede la commissione per la sicurezza interna e gli affari governativi, a luglio ha guidato un blocco bipartisan nell’introdurre una legislazione che amplierebbe le autorità dei dipartimenti per la sicurezza interna e la giustizia, nonché le autorità statali e locali forze dell’ordine, per rilevare e contrastare i droni che rappresentano una potenziale minaccia alla sicurezza.

Il disegno di legge prevede anche la creazione di un database di incidenti “legati alla sicurezza” che coinvolgono sistemi aerei senza pilota all’interno degli Stati Uniti

Alcune delle disposizioni hanno suscitato preoccupazioni tra i gruppi sulla privacy, che temono che un sistema di tracciamento dei droni a livello nazionale possa violare i diritti del Primo Emendamento.

L’American Civil Liberties Union, ad esempio, ha affermato che “un tale sistema minaccia di cancellare ogni possibilità di operazione anonima di droni in modo che, ad esempio, un attivista che desideri registrare illeciti aziendali o azioni di polizia durante una protesta possa essere preso di mira dopo il fatto , o raffreddato prima di esso.

Ma anche alcune delle attuali autorità del governo federale per contrastare i droni scadranno il mese prossimo e l’amministrazione Biden sta esortando il Congresso a ripristinarle rapidamente.

“Abbiamo individuato centinaia di droni che hanno agito ogni volta in violazione della legge federale e, poiché la minaccia continua a crescere, stiamo indagando anche mentre parliamo di diversi incidenti, anche all’interno degli Stati Uniti, di tentativi di armare droni con armi fatte in casa [ordigni esplosivi improvvisati]”, ha detto il direttore dell’FBI Christopher Wray al comitato di Peters il 17 novembre.

“Questo è il futuro che è qui adesso, e questa autorità ha un disperato bisogno di essere nuovamente autorizzata”.

Di BRYAN BENDER e ANDREW DESIDERIO https://www.politico.com/news/2022/11/23/drones-chinese-spy-threat-senate-00070591

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